Les vols à basse altitude de la NASA révèlent une pollution cachée

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L’avion DC-8 de la NASA survole à basse altitude les zones urbaines pour collecter des données sur la qualité de l’air. Crédit : NASA

Le projet AEROMMA, une collaboration entre la NOAA et la NASA, étudie la pollution anthropique dans les villes nord-américaines en faisant voler l’avion DC-8 de la NASA au-dessus de ces zones au cours de l’été 2023. Au lieu des émissions des voitures, l’étude se concentre sur les émissions des produits de tous les jours, tels que les produits d’hygiène et de nettoyage. Le projet vise à mesurer les flux d’émissions au-dessus des villes en combinant divers systèmes d’observation et modèles, et en collaborant avec d’autres études sur la qualité de l’air.

Recentrage de la recherche sur la pollution atmosphérique

Bien que la recherche sur la qualité de l’air et la pollution soit traditionnellement axée sur les émissions provenant des transports, en particulier des voitures, les zones urbaines tendent aujourd’hui à être moins polluées par les véhicules à moteur que par le passé. C’est pourquoi les scientifiques qui dirigent le projet AEROMMA cet été s’intéressent à d’autres sources de pollution anthropiques, c’est-à-dire d’origine humaine.

Présentation du projet AEROMMA

Le projet AEROMMA, qui signifie Atmospheric Emissions and Reactions Observed from Megacities to Marine Areas, est une initiative conjointe de la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) et de la NASA. De fin juin à mi-août 2023, les chercheurs utiliseront l’avion DC-8 de la NASA, le plus grand laboratoire scientifique volant au monde, pour effectuer des vols à basse altitude au-dessus de plusieurs villes et recueillir des données sur les sources de pollution. Cet avion est exploité par le Armstrong Flight Research Center de la NASA.

Objectifs et méthodologie du projet

Le projet vise à examiner de près la qualité de l’air au-dessus de certaines des zones les plus densément peuplées d’Amérique du Nord, notamment Los Angeles, Chicago, New York et Toronto. En utilisant le DC-8 pour effectuer une série de vols à basse altitude, l’équipe explorera les émissions urbaines et les réactions chimiques atmosphériques qui influencent la qualité de l’air et le climat. Ces sources d’émissions englobent des articles de tous les jours tels que les produits de soins personnels, les agents de nettoyage, les petits appareils à gaz et même les décharges.

Les produits de tous les jours comme sources de pollution

Contrairement à la pollution liée aux transports, la pollution par les produits de la vie courante reste proportionnelle à la population, puisque ces produits sont universellement utilisés. Qu’il s’agisse d’un nettoyant pour vitres ou d’un shampoing sec pour les matins pressés, les produits que nous utilisons fréquemment sont conçus pour émettre des vapeurs dans l’atmosphère, soit pour diffuser des senteurs, soit pour faciliter le séchage des revêtements. Ces ingrédients volatils sont souvent des dérivés de combustibles fossiles et ont donc un impact sur la qualité de l’air collectif, particulièrement tangible et mesurable dans les grandes villes.

Collaboration et participation des étudiants

Le projet AEROMMA intègre des systèmes d’observation aéroportés, terrestres et satellitaires, et s’appuie sur des modèles de qualité de l’air et de climat de pointe pour quantifier le flux d’émissions anthropiques au-dessus des villes d’Amérique du Nord. Les vols à basse altitude du projet seront coordonnés avec les vols à haute altitude effectués par des avions du Langley Research Center de la NASA dans le cadre du projet STAQS (Synergistic Tempo Air Quality Science). En collaboration avec d’autres partenaires engagés dans des études parallèles sur la qualité de l’air – AEROMMA, STAQS, CUPiDS, GOTHAAM – l’équipe vise à créer un système d’observation synergique plus complet que ce qu’une seule mission pourrait réaliser à elle seule.

Le personnel aéronautique de la NASA veillera à la sécurité du projet, tandis que les scientifiques de la NOAA mèneront les recherches scientifiques. En outre, les équipes de la NASA et de la NOAA encadreront des étudiants du programme SARP (Student Airborne Research Program) de la NASA, qui contribueront à la recherche pendant les vols à Los Angeles.