Les ancêtres de l’homme ont vécu parmi les dinosaures et ont survécu à une collision avec un astéroïde

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Une analyse approfondie des archives fossiles réalisée par des chercheurs de l’Université de Bristol et de l’Université de Fribourg suggère que les mammifères placentaires, un groupe qui comprend des espèces comme les humains, les chiens et les chauves-souris, ont évolué pendant la période du Crétacé, coexistant brièvement avec les dinosaures avant leur extinction. (Contrairement à cette représentation artistique, on pense que les premiers mammifères placentaires ressemblaient à de minuscules tamias).

Une analyse approfondie des archives fossiles a révélé que les mammifères placentaires, qui comprennent les humains, les chiens et les chauves-souris, avaient une origine crétacée et qu’ils avaient coexisté avec les dinosaures pendant une courte période avant l’extinction de ces derniers.

La destruction catastrophique déclenchée par l’impact de l’astéroïde sur la Terre a entraîné la mort de tous les dinosaures non aviaires lors de l’extinction massive du Crétacé et du Paléogène (K-Pg). La question de savoir si les mammifères placentaires étaient présents aux côtés des dinosaures avant l’extinction massive, ou s’ils n’ont évolué qu’après la disparition des dinosaures, fait depuis longtemps l’objet d’un débat entre les chercheurs.

Les fossiles de mammifères placentaires ne se trouvent que dans des roches datant de moins de 66 millions d’années, c’est-à-dire de l’époque où l’astéroïde a frappé la Terre, ce qui laisse supposer que le groupe a évolué après l’extinction massive. Cependant, les données moléculaires suggèrent depuis longtemps un âge plus ancien pour les mammifères placentaires.

Dans un nouvel article publié dans la revue Current Biology, une équipe de paléobiologistes de l’université de Bristol et de l’université de Fribourg a utilisé une analyse statistique des archives fossiles pour déterminer que les mammifères placentaires sont apparus avant l’extinction massive, ce qui signifie qu’ils ont coexisté avec les dinosaures pendant une courte période. Toutefois, ce n’est qu’après l’impact de l’astéroïde que les lignées modernes de mammifères placentaires ont commencé à évoluer, ce qui suggère qu’ils étaient mieux à même de se diversifier une fois les dinosaures disparus.

Les chercheurs ont recueilli de nombreuses données fossiles sur des groupes de mammifères placentaires remontant jusqu’à l’extinction massive survenue il y a 66 millions d’années.

L’auteur principal, Emily Carlisle, de l’École des sciences de la terre de Bristol, a déclaré : « Nous avons rassemblé des milliers de fossiles de mammifères placentaires : « Nous avons rassemblé des milliers de fossiles de mammifères placentaires et nous avons pu observer les schémas d’apparition et d’extinction des différents groupes. Sur cette base, nous avons pu estimer la date d’évolution des mammifères placentaires ».

Daniele Silvestro (Université de Fribourg), co-auteur de l’étude, explique : « Le modèle que nous avons utilisé estime les âges d’origine en fonction du moment où les lignées apparaissent pour la première fois dans les archives fossiles et du schéma de la diversité des espèces au fil du temps pour la lignée. Il peut également estimer les âges d’extinction en se basant sur les dernières apparitions lorsque le groupe est éteint. »

Le professeur Phil Donoghue, également de Bristol et coauteur de l’étude, a ajouté : « En examinant à la fois les origines et les extinctions, nous pouvons voir plus clairement l’impact d’événements tels que l’extinction de masse K-Pg ou le maximum thermique paléocène-éocène (PETM) ».

Il a été démontré que les primates, le groupe qui comprend la lignée humaine, ainsi que les Lagomorpha (lapins et lièvres) et les Carnivora (chiens et chats) ont évolué juste avant l’extinction de masse K-Pg, ce qui signifie que nos ancêtres se mêlaient aux dinosaures. Après avoir survécu à l’impact de l’astéroïde, les mammifères placentaires se sont rapidement diversifiés, peut-être sous l’impulsion de la disparition de la concurrence des dinosaures.

Référence : « A timescale for placental mammal diversification based on Bayesian modeling of the fossil record » par Emily Carlisle, Christine M. Janis, Davide Pisani, Philip C.J. Donoghue et Daniele Silvestro, 27 juin 2023, Current Biology.
DOI : 10.1016/j.cub.2023.06.016

Ce travail a été réalisé à l’aide des installations informatiques du Centre de recherche informatique avancée, Université de Bristol.