Le visage d’une adolescente VIP enterrée il y a 1400 ans – Secrets de la femme de Trumpington Cross

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Découverte de la Croix de Trumpington

La croix de Trumpington a été découverte lors de l’excavation de la sépulture en 2012. Crédit : Unité archéologique de l’Université de Cambridge

Le visage d’une jeune femme de 16 ans, enterrée près de Cambridge (Royaume-Uni) au VIIe siècle, et portant un or et un grenat remarquablement uniques (la « croix de Trumpington ») a été reconstitué à la suite de l’analyse de son crâne.

Cette représentation captivante a été récemment dévoilée au public, accompagnée de nouvelles preuves scientifiques montrant qu’elle a déménagé d’Europe centrale en Angleterre alors qu’elle était jeune fille. Ce déménagement a entraîné un changement fascinant dans ses habitudes alimentaires.

L’image et les objets provenant de la sépulture de la mystérieuse femme – découverte en 2012 par l’unité archéologique de Cambridge à Trumpington Meadows, à la limite sud de Cambridge – y compris sa célèbre croix, seront dévoilés dans une nouvelle exposition majeure au Musée d’archéologie et d’anthropologie de Cambridge (MAA). L’exposition « Beneath Our Feet : Archaeology of the Cambridge Region » se déroulera du 21 juin au 14 avril 2024.

L’artiste médico-légal Hew Morrison a créé la ressemblance en utilisant les mesures du crâne de la femme et les données sur la profondeur des tissus pour les femmes caucasiennes. En l’absence d’analyse ADN, Morrison ne peut être certain de la couleur précise de ses yeux et de ses cheveux, mais l’image donne une bonne indication de son apparence peu de temps avant sa mort.

La croix de Trumpington. Crédit : Unité archéologique de l’Université de Cambridge

Hew Morrison a déclaré : « Il était intéressant de voir son visage se développer. Son œil gauche était légèrement plus bas, d’environ un demi-centimètre, que son œil droit. Cela aurait été très visible dans la vie ».

Une nouvelle analyse isotopique des os et des dents de la jeune femme, réalisée par les bioarchéologues Sam Leggett et Alice Rose, et l’archéologue Emma Brownlee, dans le cadre de leur thèse de doctorat à l’université de Cambridge, révèle également qu’elle a quitté les Alpes, peut-être le sud de l’Allemagne, pour s’installer en Angleterre quelque temps après l’âge de 7 ans.

Leggett et Rose ont également constaté qu’une fois la fillette arrivée en Angleterre, la proportion de protéines dans son régime alimentaire a diminué de façon faible mais significative. Ce changement s’est produit vers la fin de sa jeune vie, ce qui montre que la période entre sa migration et son enterrement près de Cambridge a été tragiquement courte

Reconstruction faciale d'une femme enterrée à Trumpington Cross

Reconstruction faciale de la femme enterrée à Trumpington Cross, créée par l’artiste médico-légal Hew Morrison à partir des mesures du crâne de la femme et des données sur la profondeur des tissus pour les femmes caucasiennes. Crédit : Hew Morrison ©2023

Le Dr Leggett, qui travaille aujourd’hui à l’université d’Édimbourg, a déclaré : « Elle était assez jeune lorsqu’elle a déménagé, probablement d’une partie du sud de l’Allemagne, près des Alpes, vers une partie très plate de l’Angleterre. Elle n’était probablement pas très bien et elle a fait un long voyage vers un endroit totalement inconnu – même la nourriture était différente. Cela a dû être effrayant.

Des analyses antérieures ont indiqué que la jeune femme avait souffert d’une maladie, mais la cause de son décès reste inconnue. Elle a été enterrée d’une manière remarquable, allongée sur un lit en bois sculpté, portant la croix, des épingles en or (également exposées) et des vêtements raffinés.

Il s’agit de l’une des 18 sépultures sur lit jamais découvertes au Royaume-Uni. Sa croix ornée, combinant or et grenats (troisième quart du VIIe siècle), est l’une des cinq croix de ce type jamais découvertes en Grande-Bretagne et permet de l’identifier comme l’une des premières converties au christianisme en Angleterre et comme un membre de l’aristocratie, si ce n’est de la royauté. L’exemple le plus connu d’une telle croix a été trouvé dans le cercueil de St Cuthbert.

En 597, le pape envoya saint Augustin en Angleterre pour convertir les rois anglo-saxons païens, un processus qui se poursuivit pendant plusieurs décennies.

Le Dr Leggett a déclaré : « Elle devait savoir qu’elle était importante et qu’elle devait porter cela sur ses épaules. Ses résultats isotopiques correspondent à ceux de deux autres femmes qui ont été enterrées sur des lits à la même époque dans le Cambridgeshire.

« Il semble donc qu’elle faisait partie d’un groupe de femmes d’élite qui ont probablement voyagé depuis l’Europe continentale, très probablement l’Allemagne, au VIIe siècle, mais elles restent un peu mystérieuses. S’agissait-il d’épouses politiques ou peut-être d’épouses du Christ ? Le fait que son régime alimentaire ait changé une fois qu’elle est arrivée en Angleterre suggère que son mode de vie a pu changer de manière significative ».

Sam Lucy, spécialiste des sépultures anglo-saxonnes au Newnham College de Cambridge, qui a publié les fouilles anglo-saxonnes de Trumpington, a déclaré:

« Ces résultats sont fascinants et il est merveilleux de voir cette recherche collaborative enrichir nos connaissances sur cette période. La combinaison des nouveaux résultats isotopiques avec les recherches d’Emma Brownlee sur les sépultures européennes semble vraiment suggérer le déplacement d’un petit groupe de jeunes femmes d’élite d’une région montagneuse d’Europe continentale vers la région de Cambridge dans le troisième quart du septième siècle.

« L’Allemagne du Sud est une possibilité distincte en raison de la tradition d’inhumation connue dans cette région. Étant donné l’association de plus en plus certaine entre l’inhumation, les bijoux en forme de croix et le début du christianisme anglo-saxon, il est possible que leur déplacement ait été lié à des réseaux paneuropéens de femmes d’élite qui étaient fortement impliquées dans l’Église primitive.

Jody Joy, co-commissaire de l’exposition, a déclaré : « L’histoire de cette jeune femme remonte à la nuit des temps : « L’histoire de cette jeune femme est au cœur même de la raison d’être de notre exposition : de nouvelles recherches rendant visible la vie de personnes à des moments charnières de l’histoire du Cambridgeshire. Le MAA possède l’une des plus importantes collections d’archéologie du haut Moyen Âge de Grande-Bretagne et la sépulture de Trumpington est d’une importance capitale. Il semble qu’elle ait encore beaucoup à nous apprendre ».

Réunion : Exposition ‘Beneath Our Feet’ (Sous nos pieds)

Dans l’exposition, la « Croix de Trumpington » sera présentée avec les délicates épingles en or et en grenat reliées par une chaîne en or, qui ont été trouvées près du cou de l’adolescente. Ces épingles servaient probablement à fixer un long voile à un vêtement de dessus en lin fin. Les épingles auraient capté la lumière lorsqu’elle se déplaçait. La tête de lit décorative du lit funéraire sera également exposée.