L’avancée du MIT et de Harvard dans la stimulation de la créativité par l’incubation ciblée de rêves

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Créativité Sommeil Rêve Imagination

Des chercheurs du MIT et de Harvard ont démontré que les gens sont plus créatifs lorsqu’ils sont réveillés dès les premiers stades du sommeil et guidés pour rêver d’un sujet spécifique. Cette méthode, facilitée par un appareil appelé Dormio, a augmenté la créativité de 43 % par rapport aux personnes qui ont fait une sieste sans être guidées dans un rêve spécifique.

Une nouvelle étude révèle que les gens sont plus créatifs lorsqu’ils sont réveillés au premier stade du sommeil, en particulier lorsqu’ils sont guidés pour rêver d’un sujet particulier.

Vous vous sentez bloqué par un problème qui semble insoluble ? Vous pourriez trouver une solution créative après une courte sieste – très courte, selon une nouvelle étude menée par des chercheurs du MIT et de la Harvard Medical School.

Les chercheurs ont montré que l’esprit créatif est particulièrement fertile pendant la phase où l’on oscille entre le sommeil et l’éveil, un état connu sous le nom d’apparition du sommeil. Ils ont également démontré, pour la première fois, que lorsque les gens sont invités à rêver d’un sujet particulier pendant cette phase de sommeil, ils sont beaucoup plus créatifs lorsqu’on leur demande par la suite d’effectuer trois tâches de créativité autour de ce sujet.

« Lorsque l’on vous incite à rêver d’un sujet pendant le sommeil, vous pouvez avoir des expériences de rêve que vous pouvez utiliser plus tard pour ces tâches créatives », explique Kathleen Esfahany, senior au MIT et l’un des principaux auteurs de l’étude.

Lorsqu’un sujet s’endort, le système Dormio suit la transition vers le sommeil et l’interrompt. Le sujet est suspendu dans un état semi-lucide dans lequel les rêves peuvent être guidés vers un sujet particulier. Crédit : Fluid Interfaces Group, MIT Media Lab

Les personnes qui ont reçu cette incitation, connue sous le nom d' »incubation de rêve ciblée », ont généré des histoires plus créatives que les personnes qui ont fait une sieste sans incitation spécifique ou les personnes qui sont restées éveillées. Les résultats suggèrent que pendant cet état de rêve, le cerveau établit des connexions plus étendues entre des concepts disparates, ce qui stimule la créativité, expliquent les chercheurs.

« Si vous accédez à cet état cérébral, vous pouvez être plus créatif dans votre vie éveillée », explique Adam Haar Horowitz, postdoc au MIT Media Lab et auteur principal de l’étude, qui a été publiée récemment dans la revue Scientific Reports.

Robert Stickgold, professeur de psychiatrie à la Harvard Medical School, et Pattie Maes, professeur au Media Lab du MIT, sont les principaux chercheurs qui ont dirigé cette étude. Tomás Vega Gálvez, ancien étudiant diplômé du MIT dans le groupe de recherche de Maes, est également l’un des auteurs.

Regard créatif

Depuis de nombreuses années, des preuves anecdotiques suggèrent que le premier stade du sommeil, également connu sous le nom de N1 ou hypnagogie, est un terrain fertile pour les idées créatives. Thomas Edison, entre autres, a souvent profité de cet état. Lorsqu’il était confronté à un problème épineux, il s’asseyait pour faire une sieste en tenant une boule de métal dans la main. Au moment où il s’endormait, la boule tombait de sa main et le réveillait, et à son réveil, il avait souvent une nouvelle solution en tête.

En 2021, une étude de l’Institut du cerveau de Paris a apporté la preuve expérimentale que l’endormissement aide à générer ce type de vision créative. Dans cette étude, les participants qui s’endormaient brièvement en N1 étaient beaucoup plus susceptibles de découvrir un moyen facile de résoudre une tâche liée aux nombres.

Interaction avec l'hypnagogie du sommeil

L’hypnagogie, un état de sommeil semi-lucide où nous commençons tous à rêver avant d’être complètement inconscients, est une fenêtre d’opportunité pour interagir avec le sommeil au début du sommeil. Dormio est une technologie de suivi du sommeil peu coûteuse et open source adaptée à l’hypnagogie. Crédit : Oscar Rosello

L’équipe du MIT a voulu voir s’il était possible d’étendre cette découverte à des domaines plus communément associés à la créativité, tels que la narration d’histoires. Ils ont également voulu savoir s’ils pouvaient guider le contenu des rêves des gens et comment ce contenu guidé pourrait affecter le processus créatif.

« L’un des objectifs de notre groupe est de permettre aux gens de mieux comprendre le fonctionnement de leur cerveau, ainsi que leur état cognitif et la manière dont ils peuvent l’influencer », explique M. Maes.

À cette fin, Horowitz a travaillé avec une équipe d’étudiants du MIT Media Lab pour mettre au point un appareil appelé Dormio qui pourrait être utilisé pour l’incubation ciblée de rêves. L’appareil comprend un gant qui mesure trois marqueurs physiologiques du sommeil – les changements dans le tonus musculaire, le rythme cardiaque et la conductance de la peau – et les communique à une application pour smartphone ou ordinateur portable.

Lorsqu’une personne portant le gant entre dans l’état N1, l’application l’invite à rêver d’un sujet spécifique. Au bout de quelques minutes, lorsque le porteur commence à entrer dans le stade suivant du sommeil, l’application le réveille, lui demande d’indiquer de quoi il rêvait et enregistre sa réponse.

« Avant ce dispositif, il n’existait pas d’études causales permettant d’orienter les rêves vers certains sujets et d’observer le comportement après le sommeil », explique M. Esfahany, qui étudie l’informatique et la cognition, un programme proposé conjointement par les départements du cerveau et des sciences cognitives, du génie électrique et de l’informatique du MIT.

Incubation des rêves

Les chercheurs ont montré pour la première fois qu’ils pouvaient utiliser l’appareil Dormio pour réaliser une incubation de rêves ciblée dans un article publié en 2020. Dans leur nouvelle étude, ils ont utilisé cette approche pour explorer comment le rêve, et le rêve ciblé en particulier, influence la créativité.

Pour cette étude, les chercheurs ont réparti 49 participants en quatre groupes. Un groupe a bénéficié de 45 minutes de sieste, tandis que l’appareil Dormio les invitait à rêver d’un arbre et enregistrait ensuite la description de leurs rêves. Chaque fois qu’un rêve était rapporté, le porteur était encouragé à se rendormir et on lui demandait à nouveau de rêver d’un arbre.

Les participants d’un autre groupe ont fait la sieste en utilisant l’appareil, mais on leur a seulement demandé d’observer leurs pensées. Deux autres groupes sont restés éveillés pendant les 45 minutes : L’un d’entre eux a été invité à penser aux arbres, tandis que l’autre a été invité à observer ses pensées.

Après 45 minutes de sieste ou de veille, les sujets ont été invités à effectuer trois tâches dont la corrélation avec la créativité a été précédemment établie. La première consistait à raconter une histoire, en demandant aux participants d’écrire une histoire créative incluant le mot « arbre ».

Les participants à l’étude à qui l’on a demandé de rêver d’arbres ont produit les histoires les plus créatives, comme l’ont évalué des évaluateurs humains qui ont lu les histoires et n’ont pas su quels participants faisaient partie de chaque groupe. En outre, les personnes qui ont fait la sieste sans avoir reçu d’instructions spécifiques ont également fait preuve de plus de créativité que les personnes qui sont restées éveillées pendant toute la durée de l’expérience.

Les personnes à qui l’on a demandé de rêver d’arbres ont également obtenu les meilleurs résultats à deux autres mesures associées à la créativité, connues sous le nom de tâches de pensée divergente. Dans l’une de ces tâches, les participants devaient énumérer autant d’utilisations créatives qu’ils pouvaient imaginer pour un arbre. Dans la seconde, on leur a donné une liste de noms et on leur a demandé de répondre par le premier verbe qui leur venait à l’esprit pour chacun d’entre eux.

Lorsque les chercheurs ont analysé les trois tâches, les participants qui avaient fait une sieste avec incubation de rêve ciblée ont été 43 % plus créatifs que les participants qui avaient fait une sieste sans incubation de rêve ciblée, et 78 % plus créatifs que ceux qui étaient restés éveillés sans incubation.

Les chercheurs ont également constaté que, dans le groupe de personnes à qui l’on avait dit de rêver d’arbres, celles qui avaient fait un plus grand nombre de rêves d’arbres avaient également fait preuve de plus de créativité dans leurs récits. Ces personnes ont également intégré une grande partie du contenu de leurs rêves dans leurs récits.

« Ces données suggèrent que ce n’est pas seulement le fait d’être dans l’état de sommeil N1 qui rend les gens plus créatifs. Les gens sont plus créatifs parce qu’ils exploitent également les rêves qui se produisent dans cet état de sommeil », explique Esfahany.

Exploiter l’esprit

Les chercheurs ont également constaté que les personnes qui faisaient la sieste obtenaient les meilleurs résultats à une autre mesure liée à la créativité, connue sous le nom de distance sémantique. La distance sémantique est une mesure de la distance qui sépare deux mots ou concepts dans leur signification. Par exemple, mère et père seraient plus proches l’un de l’autre, tandis que mère et grenouille seraient plus éloignés.

Dans les tâches de génération de verbes et d’utilisation alternative, les chercheurs ont constaté que les personnes qui faisaient la sieste produisaient des combinaisons de mots avec une distance sémantique beaucoup plus grande que celles qui restaient éveillées. Cela confirme la théorie selon laquelle, au début du sommeil, le cerveau rapproche des concepts qu’il n’aurait pas pu relier pendant les heures d’éveil.

« Si nous guidons votre pensée pendant cette période, alors cette possibilité de rechercher des concepts plus éloignés est également guidée », explique Esfahany. « Si nous vous aidons à rêver d’un arbre, vous finirez par avoir des associations beaucoup plus larges à propos des arbres, et tout cela pourra se manifester dans vos réponses créatives.

Les chercheurs soulignent que l’incubation ciblée des rêves ne nécessite pas l’utilisation de l’appareil Dormio ; elle peut être réalisée avec n’importe quel appareil capable de suivre le sommeil et de diffuser et d’enregistrer des sons. Ils ont également créé une version plus simple de leur protocole, qui utilise une minuterie au lieu de suivre les états de sommeil, et qui est disponible en ligne pour tous ceux qui souhaitent l’utiliser.

« C’est vraiment l’objectif que nous poursuivons avec une grande partie de ce travail : donner aux gens plus d’outils pour apprendre à maîtriser leur propre esprit », déclare M. Maes.

Les chercheurs étudient actuellement la possibilité d’étendre leur protocole d’incubation des rêves à des stades de sommeil plus tardifs, tels que le sommeil paradoxal. Ils cherchent également à rendre le protocole plus facile à mettre en œuvre et à l’étendre à d’autres domaines tels que le traitement de la détresse liée aux cauchemars.

Référence : « Targeted dream incubation at sleep onset increases post-sleep creative performance » par Adam Haar Horowitz, Kathleen Esfahany, Tomás Vega Gálvez, Pattie Maes et Robert Stickgold, 15 mai 2023, Scientific Reports.
DOI: 10.1038/s41598-023-31361-w

La recherche a été financée par le Consortium Funding du MIT Media Lab et les National Institutes of Health. L’équipe qui a développé le dispositif Dormio est composée de Vega Gálvez, Ishaan Grover, Pedro Reynolds-Cuéllar, Oscar Rosello, Abhinandan Jain, Eyal Perry, Matthew Ha et Christina Chen.