La « crevette étrange du Canada » est probablement beaucoup plus faible qu’on ne le pensait

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Une étude biomécanique suggère que l’animal marin disparu Anomalocaris canadensis, autrefois considéré comme un prédateur de premier ordre à l’ère cambrienne, n’était peut-être pas aussi puissant qu’on le pensait. Grâce à une reconstruction en 3D de la créature à partir de documents fossiles et à l’application de techniques modernes de modélisation biomécanique, l’équipe de chercheurs internationaux a découvert que les appendices antérieurs de la créature – bien qu’ils puissent s’étirer, se plier et s’agripper – auraient probablement été endommagés lors de la capture de proies dures telles que les trilobites. (Illustration de l’Anomalocaris.) Crédit : Université d’Adélaïde

De nouvelles recherches biomécaniques révèlent qu’Anomalocaris canadensis était rapide, mais pas assez fort pour briser les coquilles des trilobites.

De nouvelles recherches sur le prédateur marin disparu Anomalocaris canadensis remettent en question son statut de prédateur suprême à l’ère cambrienne. Grâce à des reconstructions en 3D et à la modélisation biomécanique, les chercheurs ont découvert que ses appendices antérieurs n’étaient pas conçus pour attraper des proies dures comme les trilobites, ce qui suggère qu’il se nourrissait principalement de proies plus molles. Ces recherches soulignent la complexité des réseaux alimentaires du Cambrien et réfutent certaines hypothèses sur les écosystèmes marins anciens.

Des études biomécaniques sur les « pattes » antérieures, semblables à celles d’un arachnide, d’un prédateur du sommet éteint montrent que l’animal marin Anomalocaris canadensis, qui mesurait 2 pieds (60 centimètres), était probablement beaucoup plus faible qu’on ne l’avait supposé. Cet animal, l’un des plus grands à avoir vécu au Cambrien, était probablement agile et rapide, s’élançant vers des proies molles en pleine eau plutôt que de poursuivre des créatures à carapace dure au fond de l’océan. L’étude est publiée le 4 juillet dans la revue Proceedings of the Royal Society B.

Découvert pour la première fois à la fin des années 1800, Anomalocaris canadensis – qui signifie en latin « crevette bizarre du Canada » – a longtemps été considéré comme responsable de certains des exosquelettes de trilobites cicatrisés et écrasés que les paléontologues ont trouvés dans les archives fossiles.

Tête d'Anomalocaris canadensis

Gros plan sur la tête d’un spécimen complet d’Anomalocaris canadensis provenant des schistes de Burgess du Cambrien au Canada, montrant la flexion maximale de l’appendice frontal. Crédit : © Alison Daley

« Cela ne m’a pas plu, car les trilobites ont un exosquelette très solide, qu’ils fabriquent essentiellement à partir de la roche, alors que cet animal aurait été essentiellement mou et mou », a déclaré l’auteur principal Russell Bicknell, chercheur postdoctoral à la division de paléontologie de l’American Museum of Natural History, qui a mené les travaux alors qu’il était à l’université de Nouvelle-Angleterre, en Australie.

Des recherches récentes sur les pièces buccales en forme d’anneau et blindées d’A. canadensis mettent en doute la capacité de l’animal à traiter des aliments durs. La dernière étude en date a cherché à déterminer si les appendices antérieurs longs et épineux du prédateur pouvaient faire le travail à sa place.

La première étape pour l’équipe de recherche, qui comprenait des scientifiques d’Allemagne, de Chine, de Suisse, du Royaume-Uni et d’Australie, a été de construire une reconstruction en 3D d’A. canadensis à partir des fossiles extraordinairement bien conservés – mais aplatis – de l’animal qui ont été trouvés dans les schistes de Burgess, vieux de 508 millions d’années, au Canada. En utilisant des scorpions et des araignées fouetteuses modernes comme analogues, l’équipe a pu montrer que les appendices segmentés du prédateur étaient capables d’attraper les proies et pouvaient à la fois s’étirer et se fléchir.

Appendices d'Anomalocaris canadensis

Une paire d’appendices d’Anomalocaris canadensis. Crédit : © Alison Daley

Une technique de modélisation appelée analyse par éléments finis a été utilisée pour montrer les points de contrainte et de déformation dans le comportement de préhension d’A. canadensis, illustrant le fait que ses appendices auraient été endommagés en saisissant des proies dures comme les trilobites. Les chercheurs ont utilisé la dynamique des fluides numérique pour placer le modèle 3D du prédateur dans un courant virtuel afin de prédire la position corporelle qu’il adopterait probablement en nageant.

La combinaison de ces techniques de modélisation biomécanique – utilisées ensemble dans un article scientifique pour la première fois – donne d’A. canadensis une image différente de ce que l’on pensait jusqu’à présent. L’animal était probablement un nageur rapide, se précipitant sur des proies molles dans la colonne d’eau avec ses appendices avant tendus.

« Les conceptions antérieures voulaient que ces animaux aient considéré la faune des schistes de Burgess comme un smorgasbord, s’attaquant à tout ce qu’ils voulaient, mais nous découvrons que la dynamique des réseaux alimentaires du Cambrien était probablement beaucoup plus complexe que nous ne le pensions », a déclaré Bicknell.

Référence : « Raptorial appendages of the Cambrian apex predator Anomalocaris canadensis are built for soft prey and speed » par Russell D. C. Bicknell, Michel Schmidt, Imran A. Rahman, Gregory D. Edgecombe, Susana Gutarra, Allison C. Daley, Roland R. Melzer, Stephen Wroe et John R. Paterson, 4 juillet 2023, Proceedings of the Royal Society B.
DOI : 10.1098/rspb.2023.0638