Deux fois la taille d’un épaulard – De nouvelles preuves suggèrent que des pliosaures géants ont nagé dans les mers du Jurassique supérieur.

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Impression d’artiste du pliosaure. Crédit : Megan Jacobs, Université de Portsmouth

Il y a plus de vingt ans, la représentation d’un Liopleurodon de 25 mètres de long dans la série documentaire de la BBC, Walking with Dinosaurs, a suscité de ferventes discussions sur la taille réelle de ce pliosaure. La représentation a généralement été jugée excessivement exagérée, la théorie la plus acceptée suggérant qu’un Liopleurodon adulte aurait mesuré un peu plus de six mètres.

Cette spéculation devait se poursuivre, mais une découverte fortuite dans un musée de l’Oxfordshire a incité des paléontologues de l’université de Portsmouth à publier un article de recherche suggérant qu’une espèce similaire pouvait atteindre une longueur stupéfiante de 14,4 mètres, soit deux fois la taille d’une orque.

Le professeur David Martill, de l’école de l’environnement, de la géographie et des géosciences de l’université de Portsmouth, a déclaré : J’ai été consultant pour l’émission pilote de la BBC « Cruel Sea » et je lève les mains au ciel : je me suis terriblement trompé sur la taille du Liopleurodon. J’ai basé mes calculs sur des fragments qui suggéraient qu’un Liopleurodon pouvait atteindre une longueur de 25 mètres, mais les preuves étaient maigres et cela a suscité beaucoup de controverse à l’époque.

« L’estimation de la taille faite par la BBC en 1999 était exagérée, mais nous disposons aujourd’hui de preuves beaucoup plus fiables après la découverte fortuite de quatre énormes vertébrés.

Megan Jacobs, coauteur du professeur Martill, photographiait un squelette d’ichtyosaure au County Hall Museum d’Abingdon, tandis que Dave fouillait dans les tiroirs de fossiles. Il a trouvé une grande vertèbre et a été ravi de découvrir que le conservateur en avait trois autres en réserve.

Les vertèbres sont clairement identifiables comme étant étroitement liées à une espèce de Pliosaure ou à un animal similaire. Les pliosaures ressemblaient aux plésiosaures, mais avec une tête plus grosse et allongée, semblable à celle d’un crocodile, et un cou plus court. Ils avaient quatre nageoires, qui agissaient comme de puissantes pagaies pour les propulser dans l’eau, et une queue relativement courte.

Après avoir effectué des scans topographiques, le professeur Martill et ses collègues ont calculé que ce reptile marin du Jurassique supérieur aurait pu mesurer entre 9,8 et 14,4 mètres de long.

Il a déclaré : « Nous savons que ces pliosaures étaient des animaux de grande taille : « Nous savons que ces pliosaures étaient des animaux très redoutables qui nageaient dans les mers qui recouvraient l’Oxfordshire il y a 145 à 152 millions d’années. Ils avaient un crâne massif avec d’énormes dents saillantes comme des poignards – aussi grandes, sinon plus, qu’un T. rex, et certainement plus puissantes.

« Ils étaient au sommet de la chaîne alimentaire marine et s’attaquaient probablement aux ichtyosaures, aux plésiosaures à long cou et peut-être même à des crocodiles marins plus petits, simplement en les mordant en deux et en leur arrachant des morceaux. Nous savons qu’ils massacraient les petits reptiles marins car on peut voir des traces de morsure sur des os d’ichtyosaures dans des exemples exposés dans la Etches Collection dans le Dorset ».

Les vertèbres ont été découvertes lors de fouilles temporaires à Warren Farm, dans la vallée de la Tamise, dans l’Oxfordshire, et proviennent de la formation d’argile de Kimmeridge. Ce dépôt date du Jurassique supérieur, soit environ 152 millions d’années.

Le professeur Martill a ajouté : « C’est merveilleux de prouver qu’il y avait effectivement une espèce de pliosaure vraiment gigantesque dans les mers du Jurassique supérieur. Bien qu’il ne soit pas encore à la hauteur des affirmations faites pour le Liopleurodon dans la série télévisée emblématique de la BBC « Walking With Dinosaurs », je ne serais pas surpris qu’un jour nous trouvions des preuves évidentes que cette espèce monstrueuse était encore plus grande ».

Référence : « A truly gigantic pliosaur (Reptilia, Sauropterygia) from the Kimmeridge Clay Formation (Upper Jurassic, Kimmeridgian) of England » par David M. Martill, Megan L. Jacobs et Roy E. Smith, 10 mai 2023, Proceedings of the Geologists’ Association.
DOI: 10.1016/j.pgeola.2023.04.005