Des scientifiques de Stanford découvrent un lien étroit entre les mauvais traitements subis pendant l’enfance et les difficultés émotionnelles à l’âge adulte

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Une nouvelle méta-analyse menée par des chercheurs de l’université de Stanford indique un lien étroit entre la maltraitance des enfants, en particulier la négligence émotionnelle et physique, et l’alexithymie à l’âge adulte. L’alexithymie, qui se caractérise par une difficulté à identifier et à décrire ses émotions, peut entraîner des difficultés dans les interactions sociales et est souvent associée à des troubles psychologiques ; des interventions thérapeutiques améliorées sont nécessaires pour aider les adultes concernés à comprendre et à réguler leurs sentiments.

Avez-vous déjà eu du mal à exprimer vos émotions, incapable de trouver les mots parfaits pour exprimer ce que vous ressentez ? Cette situation est partagée par des millions de personnes qui souffrent d’un trait de personnalité appelé alexithymie, qui se traduit littéralement par « l’absence de langage pour les émotions ». Les personnes atteintes d’alexithymie éprouvent des difficultés à reconnaître et à verbaliser leurs sentiments.

Ce trait de caractère peut avoir un impact négatif sur leurs relations interpersonnelles et amoureuses. En raison de leur incapacité probable à percevoir les signaux sociaux, elles peuvent avoir du mal à percevoir ou à interpréter les émotions des autres. Des études antérieures ont proposé que les expériences de maltraitance infantile puissent contribuer à l’apparition de l’alexithymie à l’âge adulte.

Une nouvelle méta-analyse récemment publiée dans Psychological Bulletin, dirigée par des chercheurs de l’université de Stanford, est la première étude à synthétiser les preuves empiriques de la littérature mondiale sur les liens entre l’alexithymie à l’âge adulte et toutes les formes de maltraitance infantile.

« Nous pouvons maintenant affirmer avec plus de confiance que ces phénomènes – la maltraitance des enfants et l’alexithymie – sont liés l’un à l’autre dans une large mesure », a déclaré Anat Talmon, coauteur principal de l’étude, qui a supervisé l’étude en tant que chercheur postdoctoral à l’université de Stanford et qui est actuellement professeur adjoint à l’école Paul Baerwald de travail social et de protection sociale de l’université hébraïque de Jérusalem.

Les chercheurs ont examiné 78 sources publiées faisant état de détails sur d’éventuels mauvais traitements infligés à des enfants et de niveaux d’alexithymie à l’âge adulte. Au total, 36 141 participants ont été inclus dans l’étude menée par le Stanford Psychophysiology Laboratory avec des collaborateurs de l’Université hébraïque et de l’Université Adam Mickiewicz.

« Un enfant sur quatre dans le monde est maltraité, mais cela passe souvent inaperçu », a déclaré Julia Ditzer, auteur principal de l’étude, chercheuse diplômée à l’université de Stanford et doctorante en psychologie à l’université technique de Dresde.

Types de maltraitance des enfants

Trois types de maltraitance – la négligence émotionnelle, l’abus émotionnel et la négligence physique – étaient des prédicteurs particulièrement forts de l’alexithymie. La négligence émotionnelle et la négligence physique sont souvent associées. Deux autres types – l’abus sexuel et l’abus physique – étaient liés à l’alexithymie mais avaient une valeur prédictive moins forte.

La négligence émotionnelle se produit lorsque les personnes qui s’occupent d’un enfant ne répondent pas à ses besoins émotionnels, notamment en matière de sécurité et de confort. La violence psychologique se produit lorsque les personnes qui s’occupent des enfants les ridiculisent, les rabaissent ou les blâment, les rendant responsables des problèmes du ménage ou des personnes qui s’occupent d’eux. La négligence physique concerne les personnes qui ne fournissent pas à l’enfant la nourriture, les vêtements ou un environnement sûr dont il a besoin.

« Lorsqu’une personne est victime d’abus sexuels ou physiques, elle sait souvent, dans une certaine mesure, que quelque chose ne va pas », a déclaré M. Talmon. En revanche, la négligence et la violence émotionnelles sont souvent plus difficiles à identifier par la victime, les autres membres de la famille ou les voisins. Les victimes peuvent être moins enclines à demander de l’aide. « La négligence et la violence émotionnelles sont des expériences extrêmement dévastatrices pour un enfant », a déclaré Mme Talmon. « Personne ne répond à vos besoins émotionnels, mais vous n’avez pas la capacité d’identifier et de reconnaître vos émotions par vous-même, ce qui augmente la probabilité de développer l’alexithymie ».

Environ 10 % de la population générale présente des niveaux d’alexithymie cliniquement pertinents. Chez les femmes, ce chiffre est d’environ 7 %. Pour les hommes, c’est presque le double, environ 13 %. Des niveaux élevés d’alexithymie sont associés à des troubles psychologiques, notamment l’autisme, la dépression et la schizophrénie.

Selon James Gross, professeur de psychologie à l’École des sciences humaines, « il est de plus en plus clair que l’alexithymie et la maltraitance des enfants sont des facteurs de risque transdiagnostiques, ce qui signifie que leur présence accroît le risque de développer un large éventail de troubles mentaux. Cependant, ce qui n’est pas encore clair, c’est la manière dont ces deux facteurs de risque sont liés l’un à l’autre, et pourquoi ils coexistent souvent ».

Pour comprendre les liens entre l’alexithymie et la maltraitance des enfants, il est utile de considérer le rôle crucial joué par les soignants. Ces derniers sont généralement le modèle le plus important pour les enfants dans leur développement émotionnel. Pourtant, ils sont aussi les auteurs les plus fréquents des mauvais traitements infligés aux enfants. Les enfants maltraités grandissent avec moins d’exemples de stratégies d’adaptation positives en cas de stress et moins d’occasions d’exprimer leurs émotions de manière appropriée.

En réponse à des événements négatifs, certains enfants maltraités peuvent se comporter de manière agressive ou violente, tandis que d’autres s’enferment dans un affect émotionnel plat ou une dissociation. Des recherches antérieures ont montré que la dissociation dans l’enfance – le détachement des sentiments – est fortement liée à la maltraitance émotionnelle ou à l’indisponibilité des personnes qui s’occupent de l’enfant.

Ces enfants peuvent dire : « Je m’en fiche, je ne fais que survivre ». Je ne fais que survivre », a déclaré Talmon. « Ils ne savent pas ce qu’ils veulent parce qu’ils ne connaissent pas leur voix intérieure, ni leur véritable volonté. »

Mais certaines formes de maltraitance peuvent être subtiles. Des soignants bien intentionnés peuvent souffrir d’une maladie chronique, d’une dépression clinique ou être incapables de soutenir les enfants sur le plan émotionnel pour d’autres raisons. « Aucune personne vivant dans cet environnement ne peut considérer ce qui se passe comme de la maltraitance », a déclaré M. Talmon.

La thérapie de l’alexithymie pourrait aider

Les auteurs soulignent la nécessité d’améliorer les interventions thérapeutiques pour les adultes souffrant d’alexithymie. Les personnes en traitement pour une dépression ou un SSPT peuvent avoir un score élevé d’alexithymie, ce qui rend plus difficile leur introspection et leur réussite en thérapie.

Les thérapeutes évaluent la difficulté des patients à exprimer et à identifier leurs émotions. Le traitement des adultes souffrant d’alexithymie consiste souvent à les aider à développer leur capacité à être en contact avec leurs émotions, à les comprendre et à les expliquer de manière incarnée. « Avant de pouvoir travailler sur la régulation de ses sentiments, il faut d’abord les comprendre et les reconnaître », explique M. Talmon.

Les membres de la famille et les amis doivent essayer de comprendre que les personnes atteintes d’alexithymie n’identifient et n’expriment souvent pas leurs sentiments aussi facilement que les autres ou ne comprennent pas les sentiments des autres. « Ils n’essaient pas d’être difficiles », a déclaré Mme Ditzer. « C’est juste qu’elles ont beaucoup de mal à faire face à cette situation.

Référence : « Child Maltreatment and Alexithymia : A Meta-Analytic Review » par Julia Ditzer, Eileen Y. Wong, Rhea N. Modi, Maciej Behnke, James J. Gross et Anat Talmon, 2023, Psychological Bulletin.
DOI : 10.1037/bul0000391